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Un brote de fuego zombi puede estar creciendo en Alaska y Canadá

Un brote de fuego zombi puede estar creciendo en Alaska y Canadá

Fuego zombi

El fuego zombi. Cada invierno, como La nieve cubre Alaska y el norte de Canadá, los incendios forestales del verano se extinguen y la calma prevalece, al menos en la superficie. Debajo de toda esa serenidad blanca, algunos de esos incendios continúan ardiendo bajo tierra, masticando turba rica en carbono, esperando el momento oportuno. Cuando llega la primavera y el paisaje helado se descongela, estos fuegos de «hibernación» surgen desde abajo, por eso los científicos los llaman incendios zombis.

Ahora, una nueva análisis en el diario Naturaleza cuantifica su extensión por primera vez y muestra qué condiciones tienen más probabilidades de reanimar los incendios. Utilizando datos satelitales e informes desde el suelo, los investigadores desarrollaron un algoritmo que podría detectar dónde ardieron los incendios de más de una década, docenas en total, en Alaska y los Territorios del Noroeste de Canadá, nevaron y se encendieron nuevamente en la primavera. Básicamente, correlacionaron las cicatrices de quemaduras con áreas cercanas donde se encendió un nuevo fuego más adelante. (Descartaron los casos que podrían haber coincidido con una tormenta eléctrica, así como aquellos lo suficientemente cercanos a las personas como para haber sido causados ​​por una ignición accidental). Calcularon que entre 2002 y 2018, los incendios invernales fueron responsables del 0,8 por ciento del total. área quemada en estas tierras. Eso suena pequeño, pero un año se destacó: 2008, cuando un solo incendio zombi fue en realidad responsable de carbonizar el 38 por ciento del área total quemada.

Ese tipo de brote puede ser una señal de lo que vendrá en un Ártico que se calienta rápidamente. Si bien 2008 fue un año notablemente malo, no fue casualidad. En cambio, fue parte de un patrón de condiciones en las que es más probable que surjan incendios zombis. “Aparecen con más frecuencia después de veranos calurosos y grandes incendios”, dice la científica de sistemas terrestres Rebecca Scholten de la universidad de investigación VU Amsterdam, autora principal del nuevo artículo. «Y de hecho, eso es algo que podríamos mostrar que ha aumentado en los últimos 40 años». Por ejemplo, los años de incendios particularmente activos de 2009 y 2015 en Alaska, y 2014 en los Territorios del Noroeste, generaron múltiples incendios invernales la primavera siguiente.

Los suelos del norte están cargados de turba, vegetación muerta que carbono esencialmente concentrado. Cuando un incendio forestal arde en un paisaje ártico, también arde verticalmente a través de este suelo. Mucho después de que el fuego de la superficie haya agotado el combustible de la planta, el fuego de turba continúa ardiendo bajo la tierra, avanzando más hacia abajo y también marchando lateralmente. En su análisis, Scholten y sus colegas encontraron que es más probable que esto suceda después de veranos más calurosos, porque eso hace que la vegetación sea más seca y, por lo tanto, se enciende más catastróficamente. «Cuanto más severo se quema, más profundo puede quemar en ese suelo», dice el científico de sistemas terrestres de VU Amsterdam Sander Veraverbeke, coautor del nuevo artículo. «Y cuanto más se quema, mayores son las posibilidades de que ese fuego hiberne». Incluso cuando llueve en otoño o la superficie se congela en el invierno, el agua no puede penetrar el suelo lo suficiente como para extinguirlo por completo.

Entonces llega la primavera y el hielo se retira. Estos puntos calientes pueden estallar, buscando más vegetación para quemar en los bordes de la cicatriz de la quemadura original. “Básicamente, justo después de que se derrita la nieve, ya tenemos combustible seco disponible”, dice Scholten.

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Esto es lo que creen que sucedió en 2008 y en otros años con frecuentes incendios de zombis. Grandes llamas ardieron más profundamente en el suelo, lo que les dio mejores probabilidades de sobrevivir al invierno. Y los investigadores creen que estas condiciones se están volviendo cada vez más comunes. “De hecho, mostramos que los años de grandes incendios, asociados con veranos calurosos, se han vuelto más frecuentes desde 1975, y esperamos que esta tendencia continúe”, dice Veraverbeke. «Esto también conduciría a casos más frecuentes de incendios durante el invierno».