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¿Qué tan ‘verdes’ son los pellets de madera como fuente de combustible?

¿Qué tan 'verdes' son los pellets de madera como fuente de combustible?


En cuanto al proyecto de ley de reconciliación más grande, que aún se está negociando, el lenguaje también subsidiaría la tala en tierras federales y privadas, así como también subsidiaría la energía de biomasa forestal, las instalaciones de pellets de madera y la producción de madera laminada cruzada (un tipo de panel de madera prefabricado utilizado en la construcción de viviendas) bajo el título de «innovación en madera».

En su carta, los científicos escribieron que fomentar una mayor tala comercial y electricidad de leña «ignora los consejos de cientos de científicos climáticos y forestales que informaron previamente al Congreso de que estas industrias aumentan sustancialmente las emisiones y empeoran la crisis climática».

Pero no todos los expertos están de acuerdo en ese punto. Bob Abt ha estado investigando la ecología y la economía de los bosques del sur durante más de 40 años y es profesor emérito de recursos naturales en la Universidad Estatal de Carolina del Norte. Él dice que, bajo las condiciones económicas y ambientales adecuadas, la huella de carbono de los pellets de madera puede ser menor que la del carbón. Hacer que esta ecuación funcione, de modo que la cantidad de carbono que se quema para generar electricidad en la actualidad sea compensada por el crecimiento futuro de los árboles, tiene un par de requisitos. Primero, dice Abt, los propietarios de tierras forestales tienen que cosechar árboles de crecimiento rápido, como los pinos o las maderas duras mixtas que se encuentran en el sur. El mismo proceso no funcionaría tan bien en los bosques de Nueva Inglaterra o el noroeste del Pacífico, que tardan mucho más en regenerarse.

Lo segundo es asegurarse de que los propietarios de tierras que venden madera a las empresas de pellets sigan manteniendo sus tierras en producción como bosques de trabajo. Abt dice que a medida que aumenta la demanda de energía de madera, también lo harán los precios de la madera. Eso servirá como un incentivo para que los propietarios de madera mantengan sus árboles creciendo hasta la madurez, en lugar de convertir esa misma tierra en pastizales para el pastoreo del ganado o tierras de cultivo para cultivos de temporada, o venderlas a desarrolladores de viviendas. A Estudio de 2017 realizado por investigadores del Laboratorio Nacional de Oak Ridge descubrió que la expansión de áreas habitacionales y centros comerciales también podría poner en peligro esos bosques. “Es más probable que la urbanización, que actualmente es la principal causa de pérdida de bosques en el sureste de los Estados Unidos, se expanda a paisajes forestales si los propietarios de tierras forestales carecen de oportunidades adecuadas de generación de ingresos para su madera”, afirmó el informe.

Si la tierra de la que se cosechan los pellets de madera se convierte más tarde para otros usos, entonces cualquier carbono liberado hoy al quemar los pellets para obtener electricidad no será recuperado por esos árboles en el futuro. Eso significa que las afirmaciones de neutralidad de carbono de la industria de los pellets de madera podrían depender del precio que los propietarios de Carolina del Norte, Georgia o Mississippi puedan obtener por su tierra, algo que es difícil de predecir en las próximas décadas.

Abt dice que usar los bosques para obtener energía puede no ser perfecto, pero es un paso en la dirección correcta. Él dice que todas las soluciones a la crisis climática deben estar sobre la mesa. «Para la madera que proviene del sur», dice, «me siento cómodo diciendo que es mejor que el carbón en la mayoría de las circunstancias».

En lugares como el Reino Unido, que no tiene suministros domésticos de gas natural, ha habido un gran impulso para quemar pellets de madera. De hecho, Drax con sede en el Reino Unido convirtió la planta de energía de carbón más grande de la nación isleña en North Yorkshire en una planta de combustión de pellets en 2013. Ahora produce suficiente electricidad para 4 millones de hogares, con pellets de madera importados de los EE. UU. Drax actualmente opera 13 plantas de pellets en los EE. UU. Y Canadá, y está construyendo otras tres en Arkansas, según Ali Lewis, jefe de medios y relaciones públicas de Drax.



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