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La variante Omicron es un misterio. Así es como la ciencia lo resolverá

La variante Omicron es un misterio. Así es como la ciencia lo resolverá


A partir del viernes pasado, había comenzado la carrera, entre un virus y la información sobre él. Y durante un tiempo, la información se movió más rápido, aunque casi no había nada de eso.

Científicos de Sudáfrica identificaron una nueva variante del virus que causa el Covid-19 (en unos días la Organización Mundial de la Salud le dio el nombre de ciencia ficción espía Omicron) y debido a la abundante mezcla heterogénea de mutaciones en su proteína de pico, el tentáculo nanomecánico que se adhiere y se agrieta en las células, las alarmas científicas comenzaron a sonar.

Pero, para ser claros, eran las alarmas de «Deberíamos comprobar esto», no las alarmas de «Todo el mundo pierde la cabeza». Sin embargo, aparentemente suenan iguales. El pánico tomó vuelo cuando los científicos identificaron a Omicron en 18 países, desencadenando prohibiciones de viaje, cierres de fronteras, caídas del mercado de valores, y, en los Estados Unidos, los fines de semana festivos temen que el mundo regresara a marzo de 2020. Investigadores en Sudáfrica y Botswana han encontrado la mayoría de los casos hasta ahora, aunque eso puede ser un artefacto de buscarlos; el martes, las autoridades holandesas anunciaron que el primer caso que pueden identificar es 11 días de edad, anterior a la identificación de Omicron en Sudáfrica.

Eso significa que la variante Omicron está muy extendida y es misteriosa, un palimpsesto envuelto en un holograma envuelto en una prueba de Rorschach, porque nadie sabe nada todavía. Las autoridades de salud pública aún no pueden decir si es más virulento o más transmisible que Delta, que desde el verano pasado ha desplazado a la mayoría de las otras variantes del SARS-CoV-2. Así que pánico; o no lo hagas. Eso depende de ti. Porque ahora los científicos tienen que resolver el problema.

Las cosas de los científicos No lo sé, pero necesito: ¿Con qué eficiencia se mueve Omicron de una persona a otra? ¿Puede evadir la inmunidad conferida por una infección previa o por las vacunas? ¿Provoca una enfermedad más grave? “Necesitamos varios tipos de datos”, dice Angela Rasmussen, coronaviróloga del Centro Internacional de Vacunas de la Organización de Vacunas y Enfermedades Infecciosas en Saskatchewan, Canadá. Eso significa obtener datos genómicos y epidemiológicos, comprender las diferencias inmunológicas de la variante y recopilar estadísticas sobre infecciones y hospitalizaciones importantes.

Todo eso va a ser complicado, porque falta un dato crucial: cuánto tiempo se ha estado difundiendo Omicron por el mundo. Los nuevos datos holandeses sugieren que ha sido más largo de lo que esperaban los planificadores de salud. Si este es el comienzo de una ola, o el medio o el final de una que nadie notó, es clave. “Parece haber sido detectado al comienzo de un repunte, en un momento en el que todo el mundo se ha centrado en Delta”, dice John Connor, microbiólogo de la Universidad de Boston e investigador de sus Laboratorios Nacionales de Enfermedades Infecciosas Emergentes. “Lo bueno de tener esa información temprano es que el resto del mundo puede comenzar a examinar todas las preguntas que surgen con una nueva variante: ¿nuestros diagnósticos aún funcionan? ¿Parece que la respuesta inmunitaria generada por las vacunas aún puede neutralizar este virus? «

Si esto es solo el comienzo, digamos, entonces todos con Omicron podrían seguir siendo un grupo muy unido, demográfica o biológicamente hablando. Eso podría hacer que la variante parezca más peligrosa (moverse más rápido o hacer que la gente se enferme más) si ese grupo es por alguna razón más vulnerable que la población en general. O podría ser lo contrario. Para averiguarlo, los investigadores de dinámica de enfermedades podrían hacer «contabilidad forense» para ver cómo se comportaron oleadas anteriores como Delta, y compararlo con lo que está sucediendo con Omicron. Eso podría decir algo sobre si están subestimados o sobreestimados qué tan mala podría ser una onda Omicron. «Si hubiera evaluado a Delta utilizando solo el período de tiempo que corresponde aproximadamente a ahora, ¿qué tan equivocado habría estado?» dice Matthew Ferrari, director del Centro de Dinámica de Enfermedades Infecciosas de la Universidad Penn State.



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