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La NASA intenta salvar al Hubble, una vez más

La NASA intenta salvar al Hubble, una vez más

NASA intenta salvar al Hubble, una vez más

Jeletic y su equipo también intentan anticipar posibles contratiempos. Por ejemplo, encontraron que los cables delgados de los que dependen los giroscopios del Hubble se corroen y rompen gradualmente, y tres de sus seis giroscopios han fallado. Sin giroscopios, el Hubble no puede apuntar a nada correctamente. Pero en la última misión de servicio, los astronautas reemplazaron los giroscopios y mejoraron los cables para que no se corroaran, resolviendo el problema.

Sin embargo, cada nuevo problema plantea inevitablemente preocupaciones sobre el envejecimiento del telescopio, que ha sido fundamental en tantos logros astronómicos, incluida la determinación de la edad del universo y el descubrimiento de las lunas más pequeñas de Plutón. «Creo que ha sido completamente transformador», dice Adam Riess, astrónomo de la Universidad Johns Hopkins en Baltimore. Compartió el Premio Nobel de Física de 2011 por mostrar cómo las mediciones de estrellas en explosión, o supernovas, revelan la expansión acelerada del universo, un proyecto que se benefició de los datos del Hubble. Hasta el día de hoy, el telescopio sigue teniendo una sobre-uscripción de al menos cinco veces, dice Riess, lo que significa que los astrónomos tienen más de cinco veces más propuestas para usar el Hubble que el tiempo disponible para el telescopio.

El telescopio espacial también ha servido como herramienta educativa y ha despertado el interés público por la ciencia espacial durante toda una generación. “Todo el mundo conoce el Hubble”, dice Jeyhan Kartaltepe, astrónomo del Instituto de Tecnología de Rochester, cuyo trabajo en múltiples estudios de galaxias hace un uso extensivo de las imágenes del Hubble. “Se ha convertido en un nombre familiar. La gente disfruta leyendo artículos sobre lo que ha descubierto Hubble y disfruta viendo las imágenes. Creo que la gente tiene una asociación inmediata de Hubble con la astronomía «.

Los últimos desafíos de hardware de Hubble llegan solo un mes antes que su sucesor, el Telescopio espacial James Webb, está programado para ponerse en órbita. Al igual que su predecesor icónico, el nuevo telescopio recopilará tesoros de imágenes espectaculares, aunque está diseñado para sondear longitudes de onda más en el rango de infrarrojos, lo que le permite penetrar en partes polvorientas de galaxias y nebulosas estelares. Riess espera que sea igualmente popular entre los astrónomos y el público.

Hubble ha superado fácilmente su vida útil esperada, y lo mismo ocurre con el de la NASA. Observatorio de rayos X Chandra, que se lanzó en 1999 y sigue en funcionamiento, aunque fue diseñado para durar solo cinco años. Esta es una buena señal para Webb, planificada de manera similar para una vida útil de cinco años. Sin embargo, a diferencia del Hubble, orbitará mucho más lejos, lo que lo hará inaccesible para los astronautas. Eso significa que cualquier problema que surja deberá solucionarse de forma remota.

Pero Hubble ayudó a preparar el escenario para su sucesor. Por ejemplo, después del lanzamiento de Hubble, los ingenieros se dieron cuenta de que su espejo no se curvaba correctamente, lo que inicialmente daba como resultado imágenes borrosas. El diseño de Webb permite a los ingenieros ajustar la curvatura de forma remota si surge un error como ese.

Los astrónomos aprecian el arduo trabajo de los ingenieros y operadores del Hubble. “Su dedicación para seguir rescatando al telescopio de todos sus ataques de resentimiento y cambios de humor es fantástica. Estoy muy orgulloso de que respalden a los científicos que utilizan los datos ”, dice Julianne Dalcanton, astrónoma de la Universidad de Washington que ha utilizado el Hubble con frecuencia a lo largo de su carrera, incluso para mapear Andrómeda, nuestro vecino galáctico. Ella, Kartaltepe y otros astrónomos esperan con ansias el momento en que tanto Hubble como Webb estén en el cielo, tomando observaciones juntos, especialmente porque aprenderán cosas diferentes de los respectivos instrumentos y la cobertura de longitud de onda de los telescopios.

Si bien Jeletic y su equipo aún no saben cuándo el Hubble volverá a estar en línea, espera que todos los sistemas eventualmente vuelvan a estar en funcionamiento. “Algún día el Hubble morirá, como cualquier otra nave espacial”, dice. «Pero, con suerte, todavía queda un largo camino por recorrer».