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La extinción impulsada por el clima hizo que los dientes de los mamíferos fueran menos raros

La extinción impulsada por el clima hizo que los dientes de los mamíferos fueran menos raros


La tierra estaba mas caliente Hace 34 millones de años, y más maravilloso. El supercontinente Pangea se había dividido. Los dinosaurios se habían ido hace mucho. Pero la Antártida contenía bosques libres de glaciares. Los otros continentes parecían versiones aplastadas y manchadas de su yo actual. Los mamíferos estaban por todas partes, especialmente primates y roedores. «Desde Nueva York a Los Ángeles, hasta Canadá, brincando en los árboles por todo el lugar», dice Seiffert sobre los primates de América del Norte. «Pero cuando ocurrió este evento climático hace 34 millones de años, todos desaparecieron».

Algunos científicos creen que los niveles de dióxido de carbono atmosférico cayeron más allá de un umbral crítico, lo que provocó que la temperatura promedio del aire bajara y la Antártida se congelara. Más luz solar reflejada en más hielo hizo que las temperaturas cayeran aún más. La transición del Eoceno al Oligoceno se ha descrito como una transición de «invernadero» a «casa de hielo».

Luego, en África, las cosas empeoraron. Hace unos 31 millones de años, los volcanes cerca del ecuador, en la actual Etiopía, explotaron con devastadores humos tóxicos e incesantes inundaciones de basalto fundido.

Los registros fósiles de América del Norte, Europa y Asia están bastante bien establecidos durante el período de 11 millones de años antes y después de estos eventos. Los científicos pudieron contar los fósiles que muestran qué animales existían antes de que el clima se enfriara y cuáles después, y averiguar qué se perdió. Pero, dice Seiffert, «durante este período de tiempo, el registro fósil en África es realmente irregular». Esa discrepancia lo molestó, por lo que su equipo ha tratado de analizar las relaciones entre los registros fósiles que tienen.

Para su estudio, Seiffert y de Vries se centraron en un árbol genealógico que se remonta a 76 millones de años, cuando los primates y los roedores divergieron. Específicamente, estudiaron los dientes de dos subórdenes de roedores (hystricognath y anomaluroid) y dos subórdenes de primates (strepsirrhine y antropoid). Estos clados dieron lugar a especies existentes como el capibara, las ardillas voladoras de cola escamosa, los lémures y nosotros.

Los investigadores resolvieron reconstruir la filogenia —o árbol genealógico de las relaciones evolutivas— de estos grupos desde hace 56 millones a 15 millones de años. Utilizando los dientes como guía para «quién es quién», dibujaron ramas entre linajes que se extienden desde fósiles encontrados en el Eoceno tardío hasta su progenie que sobrevivió hasta el Mioceno, hace unos 20 millones de años. Cuando terminaron, surgió una gran brecha: los linajes del Mioceno descendían de una fracción extrañamente pequeña de mamíferos anteriores. Los investigadores encontraron que el 63 por ciento de los linajes que existieron en el Eoceno tardío nunca pasaron de la siguiente época. Hace unos 30 millones de años, concluyeron, estas especies debieron haber desaparecido gracias a su entorno cambiante. “Realmente no hay otra explicación”, dice Seiffert. «Deben haberse extinguido».

La diversidad de linajes le dio al equipo una visión general de cuántas especies se perdieron debido a un clima cambiante, pero no de cuán diferentes podrían haber sido esas especies entre sí; en otras palabras, cuánto anatómico la diversidad también se extinguió. Por ejemplo, dice De Vries, imagine un escenario en el que dos tipos de aves se extingan. Esas dos especies podrían ser muy similares o podrían ser tremendamente diferentes en términos de tipos de cuerpo, genética o nichos ecológicos. “Si tienes un colibrí y un flamenco, eso es muy diferente a si tuvieras una paloma y una paloma”, dice ella.



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