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Cómo las señales celulares ayudan rastrear el humo de los incendios forestales

Cómo las señales celulares extrañas e hinchables pueden ayudar a rastrear el humo de los incendios forestales

Cómo las señales celulares ayudan rastrear el humo de los incendios forestales

Como incendios forestales masivos enfurecido a través de este de Australia en enero de 2020, un neblina mortal se instaló en Melbourne, una señal obvia para que los residentes permanezcan en el interior. Sin embargo, rebotar sobre sus cabezas era una señal menos conspicua: los datos celulares volaban por el aire en un patrón extraño, uno que los científicos pueden usar para comprender y predecir mejor los eventos de humo severos en el futuro.

Las señales de las células sobre Melbourne interactuaban con una peculiaridad atmosférica conocida como inversión de temperatura. Normalmente, encontrará temperaturas más cálidas cerca del suelo, donde el sol calienta la superficie, y temperaturas más frías más arriba en la atmósfera. Pero, fiel a su nombre, una inversión de temperatura cambia esto.

Cuando una capa de humo recorrió la ciudad, absorbió la energía del sol, evitando que gran parte de esa radiación calentara la superficie. Esto creó una capa de aire caliente, seco y humeante que se asienta sobre el aire más frío a nivel del suelo. «Tienes este doble proceso», dice el científico atmosférico de la Universidad de Monash, Adrien Guyot, autor principal de un nuevo papel en el diario Avances de AGU describiendo la investigación. «Tienes el calentamiento de la capa y el hecho de que el suelo no se calienta como lo hace normalmente».

Esto hizo cosas extrañas con las señales que se transmitían entre las antenas celulares en lo alto de los edificios de Melbourne. (Guyot y sus colegas buscaban específicamente la comunicación de antena a antena en la red, no cómo los teléfonos móviles de las personas se conectaban a ellos). Por lo general, cuando estas antenas se comunican entre sí, la señal vuela más o menos directamente entre ellas. Pero una inversión de temperatura crea una especie de límite atmosférico, doblando drásticamente la señal hacia el suelo.

Estos se conocen como «condiciones de propagación anómalas», lo que significa que una señal viaja, bueno, de forma anómala. “Rebotará en el suelo y luego volverá a subir, y luego rebotará en el suelo y volverá a subir. Entonces quedará atrapado en la capa de inversión ”, dice Guyot. Debido a que la señal está rebotando, el tiempo de viaje entre antenas es diferente de lo que sería en condiciones normales, cuando su camino es más recto. “Y debido a que no siempre llega a la misma hora, a veces la recepción es alta, a veces la recepción es más baja”, agrega Guyot. «Y está muy claro en la señal».

Entonces, al observar estos datos celulares, Guyot pudo identificar cuándo se había asentado una inversión de temperatura sobre Melbourne mientras Australia ardía durante esa temporada de incendios forestales. Además de atrapar esas señales, la capa de inversión también atrapó humo, creando así un registro de datos a medida que la calidad del aire de la ciudad se convirtió en la lo peor del mundo. En el futuro, piensa Guyot, podría ser posible monitorear esas señales celulares en busca de indicaciones sobre dónde podría estar formándose una inversión y qué tan grave podría ser. Eso les daría a los funcionarios una mejor idea de la rapidez con la que podría degradarse la calidad del aire. «Si tiene una inversión de temperatura, y si esta inversión se está fortaleciendo, entonces es más probable que también tenga un aumento en la concentración de humo», dice Guyot.

Imagínese vertiendo colorante para alimentos en una piscina para niños en lugar de en una piscina olímpica; incluso con la misma cantidad de tinte, obtendrá agua más oscura en la masa de agua más pequeña que en la grande. Lo mismo ocurre con el humo condensado que está atrapado en una fina capa de aire cerca del suelo, en comparación con el humo que se difunde más ampliamente en una atmósfera abierta. “Tener estas inversiones significa que el humo no se transporta a mayor altitud”, dice Rebecca Buchholz, química atmosférica del Centro Nacional de Investigación Atmosférica, que no participó en este nuevo trabajo. «Por lo tanto, permanece cerca del suelo, se concentra mucho y hay más contaminación en el suelo que puede afectar a los humanos».